Never die easy : Walter Payton inquebrantable

En días pasados, mi compañero Sergi, colaborador de Saints me pidió para un proyecto, audios donde hablara de las leyendas de los Chicago Bears.

La elección por donde empezar fue muy sencilla. Hablaría del jugador más representativo de la historia del equipo y razón fundamental para que yo me hiciera fanático Bear. El gran Walter Payton, el ídolo de mi juventud. El jugador cuya frase «Never die easy» siempre lo caracterizó durante su vida.

Este audio me dio la pauta para decidir recordarlo con este homenaje muy personal, para las viejas generaciones y sobretodo, para las nuevas que no tuvieron la gran suerte de verlo jugar.

 

Payton el joven

Walter Payton nació un 25 de Julio de 1954 en Columbia, Mississippi. Curioso saber que jugó únicamente un año en la preparatoria John Jefferson High. Para sus estudios universitarios, en medio de los problemas raciales que reinaban en ese momento, habiendo recibido ofertas de escuelas de mayoría de blancos, se decantó por la pequeña Universidad de Jackson State en su estado natal, sobre todo por estar cerca de su lugar de origen. Además de todo, en esa escuela también estudiaba y jugaba su hermano Eddie, quien también tuvo sus años en la NFL con los Vikings, entre otros.

 

El Universitario

En la Universidad, Walter Payton tuvo muy buenas actuaciones. Logró ser nombrado 3 veces Black College All-American, premio otorgado a jugadores militando en colegios de gente de color y en 1975 fue nombrado Jugador del año, después de haber ganado 3563 yardas por tierra. Además obtuvo el entonces record de puntos en su carrera con 464, producto de 66 TD, 5 goles de campo y 53 Puntos extra. En college empezó a demostrar mucha versatilidad, pues cubrió los puestos de regresador de patadas, Kicker, Punter y hasta lanzó 4 pases de TD.  En la votación del trofeo Heisman de ese año, Payton quedó en cuarto lugar, el cual seguramente hubiera ganado, si hubiera jugado en alguna universidad de mayor renombre. En sus años de colegial fue que llego su famoso apodo de Sweetness, el cual ganó por su manera tan suave de correr. Como corriendo sobre las nubes.

 

Foto: timetoast.com

Draft de 1975

Los Chicago Bears tenían la cuarta selección global de ese año, así que tuvieron que esperar a que los Falcons eligieran al QB Steve Bartkowski. La segunda elección fue para Cowboys y escogieron al mítico DL #54 Randy White. Con la tercera posición, los Baltimore Colts eligieron al Guard Ken Huff.

Platicó alguna vez el Coach Mike Ditka, quien en 1975 estaba en el staff de Tom Landry en Cowboys, que hubo una discusión fuerte en relación a elegir a Payton o a White, pero al final accedieron a tomar al DL.  Así pues, con la cuarta elección, Sweetness seguía disponible. Los Bears entonces se lo llevaron.

Como dato histórico, en la ronda 12, con la selección 291 global, los Bears se llevaron al DB Doug Plank, famoso Safety quien portaba el numero 46, y que usó el afamado coordinador defensivo Buddy Ryan para bautizar la defensa 46, representativa de aquellos Monsters of the Midway de 1985.

 

Foto: Portada Sports Illustrated Noviembre 76

Su año de novato

La ilustre carrera de Payton inició sin pena ni gloria, ya que su primer partido, acarreó el balón 8 veces, no logrando ganar una sola yarda. Sin embargo, en el último juego de la campaña contra los Saints, tuvo 20 acarreos para 134 yardas y 1 TD. Esa actuación fue la mejor de un corredor en Chicago, desde los años de Gale Sayers en los sesentas. Ese primer año logró la mayor cantidad de yardas para un regresador de patadas.

Otro dato histórico se dio en su año de novato, cuando por una pequeña lesión en su tobillo, el Coach Jack Pardee no quiso arriesgarlo y no lo dejó jugar, a pesar que Payton sentía que podía ser considerado. Este hecho marcó el único juego que Walter Payton no jugó a lo largo de sus 13 años en activo. Dato impresionante si consideramos que durante su carrera, tuvo años en los que fue utilizado despiadadamente. Además en esos años no había restricciones para los tacleadores mas agresivos y menos había protocolos de conmoción como ahora hay.

La razón de su durabilidad se da por las fuertes rutinas de entrenamiento a las que él mismo se sometía. Esto incluye que diariamente subía corriendo una colina que había cerca de su casa en Illinois. Por cierto, esta colina se llama ahora Payton’s Hill.

 

Foto: Associated Press

1976-1981

Estos años podríamos bautizarlos como One Man Show, ya que los Bears basaban una gran parte de su ofensiva en lo que Payton podía aportar. Si hablamos de números, definitivamente estos años fueron los mas productivos de su carrera, pero en cuestión de resultados, también fueron los peores para los Bears.  El equipo nunca pudo construir equipos competitivos a su alrededor y los coaches contrarios se concentraban únicamente en frenarlo para así poder vencerlos.

En 1976 fue líder de yardas por tierra en la NFC con 1390 yardas y anotó 13 TD. Se ganó así su primer viaje al Pro Bowl y fue elegido como jugador all pro de ese año.

1977 se presentó como su mejor año estadísticamente hablando al lograr 1852 yardas con 14 TD, recordando que entonces, el calendario de la NFL contaba con solamente 14 juegos por equipo, lo cual le dió un porcentaje asombroso de 132 yardas por partido. En ese año también logró 2121 yardas totales.

Por cierto en 1977, Payton tuvo 3 de sus 5 mas grandes actuaciones, de las cuales les hablaré mas adelante en este artículo. En general, se dice que ese año Payton tuvo uno los mejores años de toda la historia.

En los siguientes 6 años, Walter Payton logró superar las 1000 yardas y empezó a ser una amenaza por aire al ganar mas de 350 yardas en cada uno de esos años.

 

Foto : Al Messerschmidt/AP

La llegada de Mike Ditka

Como dije anteriormente, los Bears solo habían acumulado temporadas para el olvido durante la carrera de Payton, llegando únicamente 2 veces a playoffs, con 0 victorias. Sin embargo, en 1982, George Halas realizó un movimiento inesperado. Contrató a su ex-jugador Mike Ditka. Sorprendió realmente, ya que Ditka salió mal del equipo por problemas que tuvo con Halas, al hacer burla de algunas situaciones internas.

Se menciona que desde que estaba en Dallas, Ditka tenía deseos de ser coach y que mejor que entrenar al equipo de sus amores.  Así pues le mandaba constantemente cartas a Halas para que lo tomara en cuenta para el puesto. En 1982, cansado de tanta derrota de Bears con el entrenador Armstrong, debido principalmente a temas disciplinarios, Halas sorprendió a propios y a extraños soltándole las riendas del equipo a su némesis Mike Ditka.

Se dice que muchos jugadores estaban renuentes a ser entrenados por Iron Mike, entre ellos un incipiente MLB de nombre Mike Singletary, quien textualmente dijo: «¿Mike Ditka?, el tipo está loco, no lo queremos aquí». Sin embargo, en su primera conferencia de prensa Mike dijo: «Denme 3 años. Si caminan conmigo, los llevaré al campeonato». Ahí cambió todo, se ganó a la mayoría y por supuesto, también a Walter Payton, pues empezó a ver que la gente que estaba trayendo al equipo, serían de gran utilidad.

Si bien los 2 primeros años de Ditka no fueron diferentes a los otros anteriores, con records de 3-6 (temporada acortada por la huelga) y 8-8, en 1984 terminaron 10-6. Por primera vez desde 1963, los Bears ganaron un juego de playoffs contra Redskins. Payton lanzó para un TD al TE Pat Dunsmore, en otra gran jugada de su carrera. Este triunfo les valió para un boleto a la final del juego de conferencia de la NFC contra 49ers en Candlestick Park.

Al final de ese juego, con una derrota inminente de 23-0, las cámaras de TV enfocaron a un Payton desolado por el resultado. Mas tarde, con una voz desencajada, habló con la prensa de lo cerca que habían llegado y sobre la incertidumbre que tenía de alguna vez llegar a un Super Bowl.

Como dato importante en ese 1984, en Octubre de ese año, en el tercer cuarto del juego contra los Saints, Payton acarreó el balón 6 yardas, rompiendo el record de Jim Brown de yardas por tierra de 12312. Mas adelante hablaré sobre este juego.

 

1986 Jeno’s Pizza 12 – Walter Payton

El anillo anhelado llegó

En 1985, Mike Ditka armó uno de los equipos Top 3 en la historia de la liga. Mucho tuvo que ver la gran defensa que construyó Buddy Ryan, la cual debatiblemente está considerada la mejor y mas dominante en la historia de la liga. Y por supuesto que Walter fue pieza clave en el esquema, logrando otra temporada de ensueño, logrando 1551 yardas por tierra y 2034 yardas totales, sumando 11 TD en total. Todo esto le sirvió para ganar su segundo MVP del año.

Los Bears terminaron con un record de 15-1 e iniciaron la búsqueda del campeonato que 3 años atrás había prometido Ditka. En una demostración de dominio defensivo absoluto, los Bears propinaron sendas blanqueadas a Giants y a Rams, llegando así al Super Bowl XX en el Superdome de Louisiana.

Mucho se ha hablado de la paliza de Chicago a Patriots 46-10, sobretodo de la manera en como Payton no fue considerado para acarrear el balón en goal line, sin embargo, al final, su deseo de portar un anillo de campeón, le fue concedido, premiando de alguna manera los años de miseria que tuvo que vivir desde su llegada a la liga.

 

Foto: Red McLendon/AP

La hora del adiós

Sweetness jugó 3 años mas en un equipo contendiente, pero que no pudo descifrar a Redskins en playoffs, negando la posibilidad de poder obtener un segundo anillo. Para 1987, Payton hizo un anuncio que se veía venir. Ese sería su último en la liga. Para entonces, parte de la carga la estuvo compartiendo con el recién llegado Neal Anderson. Destacable fue su último juego en Soldier Field el 20 de Diciembre de 1987. Terminó el juego con 17 acarreos para 79 yardas y 2 TD, los últimos en casa de su carrera. Me tocó ver este juego por TV y fue sumamente emotivo. Después de 13 años, sus números quedaron para la historia.

Por tierra : 3838 acarreos, 16726 yardas, 110 TD.

Por aire : 492 recepciones, 4538 yardas, 15 TD.

Por pase: 11/34 pases , 331 yardas, 8 TD.

10 temporadas con mas de 1000 yardas por tierra.

78 juegos con 100 o mas yardas por tierra.

 

Foto: Ronald C. Modra/Getty Images

 

No me enfocaré en muchos mas detalles de su vida después de su retiro, sin embargo, resalta la manera en como ayudó a su comunidad con su fundación Walter Payton, la cual ayudaba a niños en situación de calle. Su enfoque a ayudar le valió ser nombrado el Hombre del Año en 1977. Sus esfuerzos en este ámbito hizo que la liga le diera su nombre a dicho premio y ahora se conoce como Walter Payton Man of the Year Award. En 1993 fue inducido al salón de la Fama de Canton, Ohio, en una ceremonia muy especial, en la cual fue presentado por su hijo Jarrett.

 

Foto: Pinterest

 

Finalmente en 1999, Payton sucumbió ante un fulminante cáncer hepático. Toda la ciudad de Chicago lloró su partida, incluido su servidor, quien aun el dia de hoy estremece investigar mas de su partida. El evento que se celebró a días de su muerte en Soldier Field al publico en general, fue uno de los momentos mas emotivos e impresionantes que se recuerden, ya que hubo discursos recordando memorias del jugador, pero sobretodo del hombre. La mas memorable fue dada por su ex compañero Dan Hampton, quien dijo con una emoción inimaginable : «Un día mis hijos me preguntarán lo que significó para mi jugar en el mejor equipo de la historia y les hablaré de los juegos, de los coaches y todos los jugadores, pero de lo primero que les contaré es de Walter Payton»

 

Sus mejores juegos 

De las tantas actuaciones inolvidables de Walter Payton, hay 5 juegos a destacar.

5. 11 de Noviembre 1977. Rival. Detroit Lions

En este juego, Payton logró tener su habitual suma de yardas al correr 137  y 1 TD, pero destacable fue que sumó 107 yardas por aire y otro TD. En este partido se notó su versatilidad y se confirmó que el show era simplemente de él.

4. 18 de Septiembre 1983. Rival. New Orleans Saints

Lo impresionante de la actuación de Payton fue que en sendas jugadas sorpresa, lanzó 2 pases de TD al WR Willie Gault, con ganancia de 56 y 21 yardas. Este hubiera sido un excelente resutado de fantasy por cierto con 161 yardas por tierra 1 TD, mas sus 77 yardas lanzadas y 2 TD mas.

3. 30 de Octubre 1977. Rival. Green Bay Packers

Que mejor que tener un juego fantástico contra el odiado rival. En ese juego Payton tuvo 20 acarreos para 205 yardas y 2 TD. En una actuación tipo Madden, tan solo en el primer cuarto logró la increíble cantidad de 117 yardas.

 

2. 7 de Octubre 1984. Rival. New Orleans Saints

Ya les había comentado de este histórico juego. Payton solo necesitaba 67 yardas para lograr la hazaña. En un acarreo de 6 yardas iniciando el tercer cuarto fue que finalmente cayó el record de Jim Brown. Al final del partido, Sweetness logró la nada despreciable suma de 154 yardas mas 1 TD.

La celebración no se hizo esperar en Soldier Field y se hizo una pequeña pausa donde fue felicitado por sus compañeros e inclusive sus rivales. Sin embargo, muy a su estilo, en una muestra de competitividad, pidió a todo mundo que abandonara el campo para poder seguir con el juego. Ese era el enfoque de Payton.

 

 

1. 20 de Noviembre 1977. Rival. Minnesota Vikings

No había mejor manera de coronar una actuación dominante de Payton que esta. Primero que nada debemos considerar que antes del juego había rumores acerca de que no jugaría debido a una gripa. Sin embargo, aun así se uniformó y logró ganar 275 yardas, lo cual en su momento se convirtió en cifra histórica en la NFL.

 

 

¿Porque soy de los Bears?

Sin duda que la respuesta es Walter Payton. Previo a 1983, yo era muy seguidor de los Cowboys de Tom Landry y Tony Dorsett y de los Raiders de Jim Plunkett y Lester Hayes. Un día como cualquiera pusieron en TV un juego de Bears. Ahí pude ver como el numero 34 avasallaba rivales y devoraba yarda tras yarda con una vehemencia impresionante, dejando defensivos tirados a su paso. Ahí nació mi idolatría al jugador, después al equipo y después de investigar a fondo su vida, al hombre. Aqui podrán disfrutar un VIDEO que en 8 minutos resume sus mejores corridas.

 


 

Los records van y vienen, y todos serán quebrados en su momento. Pero su trayectoria dentro y fuera de los emparrillados quedará por siempre guardada en las memorias de la liga, pero mas aún, en la memoria de toda la gente que fue tocada por su ayuda, por su forma de ser, por su ética de trabajo, por el esfuerzo que daba juego a juego o por su manera de derribar adversarios. Al final, su legado, Will never die easy.

Jorge Gaxiola

 

 

 

Referencias:

Don Smith. (1993). WALTER PAYTON. 7 Mayo 2020, de The Pro Football Hall of Fame Sitio web: http://www.profootballresearchers.org/archives/Website_Files/Coffin_Corner/15-06-548.pdf

Roy Taylor. (2001). Walter Payton, Chicago Bears RB 1975-1987. 7 mayo 2020, de Bearshistory.com Sitio web: http://www.bearshistory.com/lore/walterpayton.aspx

Matt Eurich. (2017). Ranking Walter Payton’s top-5 performances. 8 mayo 2020, de 247Sports Sitio web: https://247sports.com/nfl/chicago-bears/ContentGallery/Walter-Paytons-top-5-performances-ranked-Chicago-Bears-105458391/

 

 

 

 

 

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *