Entrevista a AJ Francis, DT de Washington Redskins

Una vez más, desde SpanishBowl hemos conseguido entrevistar a un jugador de la NFL. Hoy es el turno para uno de esos jugadores que aún está luchando por hacerse un hueco en un equipo y ganarse la titularidad, AJ Francis.

AJ Francis es un DT nacido en Washington DC y que perteneció a los Maryland Terrapins durante su etapa en el fútbol universitario. AJ ha querido responder a nuestras preguntas para tratar de mostrar un poco cómo es la NFL desde dentro.

Para conocer un poco más a AJ Francis antes de leer su entrevista os contamos que fue un UDFA del Draft de 2013 que recaló en la disciplina de los Miami Dolphins. Su primera etapa en Dolphins no fue muy exitosa, pues fue fichado más bien para aportar en los Rookie Minicamps y las OTAs, después acabó firmando por el Practice Squad de los New England Patriots para acabar finalmente de nuevo en los Miami Dolphins.

Una inoportuna lesión hizo que los Dolphins le declarasen Injury Reserve y al final acabase firmando por los Seattle Seahawks, equipo donde tampoco logró triunfar. Pasó sin pena ni gloria por los Tampa Bay Buccaneers y actualmente se encuentra jugando para el equipo de su ciudad, los Washington Redskins.

AJ Francis Washington Redskins Nose Tackle 69 5 años 6 ft 5 in (1.96 m) 330 lb (150 kg)
Os dejamos la entrevista que le hemos realizado, sin duda alguna podemos decir que AJ Francis es una excelente persona y que se merece triunfar en la NFL. Desde Spanish Bowl le deseamos toda la suerte del mundo.
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¿Cúales fueron tus primeros pasos en el mundo del football? ¿De donde viene tu pasión por este deporte?
He practicado muchos deportes desde pequeño. Prácticamente desde los 5 años he jugado al baloncesto, al fútbol, al béisbol pero no fue hasta que tuve 12 años cuando empecé a jugar al football. Me acuerdo que cuando empecé a jugar lo hacía de Quarterback. Mi pasión por el football viene porque en América el football es el deporte más importante y todos mis amigos lo practicaban, así que yo también quería que el football fuese mi deporte favorito.
¿Qué jugador ha sido tu referente?
De pequeño mi jugador preferido era Emmitt Smith, pero ahora que he crecido y he vivido el football desde dentro, como juego en la línea defensiva, mi jugador favorito es Demarcus Ware.
Jugaste en los Terrapins de Maryland. ¿Qué factores determinaron tu elección de esa universidad? ¿Sigues teniendo contacto con algún jugador de la universidad?
Me encantaba el staff técnico de Maryland y además estaba cerca de casa, por eso fui a allí. Además los amigos que hice en la universidad son todavía algunos de mis mejores amigos.
¿Sigues viendo partidos de Terrapins ahora que la Universidad te pilla cerca? ¿Crees que la contratación de DJ Durkin como HC ha influido a la hora de atraer jugadores?
Siempre he seguido al equipo muy de cerca desde que me marché. He visto todos los partidos y cada vez que podía volvía a pasarme por el estadio. Claramente DJ Durkin ha influido en el reclutamiento porque desde que está él, los Terrapins han tenido los mejores recruits que yo puedo recordar.
¿Cuál es el cambio más significativo que has notado en la NFL respecto al college? ¿Es muy diferente la estructura de entrenamientos de la NCAA a la de la NFL?
La mayor diferencia es que en la NFL todos tus compañeros son, a la vez, tus rivales y en cada ejercicio de entrenamiento te van a superar si tu no das el 100&% de ti. En los entrenamientos de college el nivel de competitividad no era tan intenso. Lo que se suele entrenar en college es para ganar fuerza y agilidad mientras que en la NFL se trata de mantenerte sano. Si no tienes las condiciones físicas necesarias para jugar en la NFL, no jugarás en la NFL.
Habiendo nacido en Washington DC y acabar jugando en el equipo que representa tu ciudad debe ser todo un orgullo. ¿Cómo reaccionaste cuando te llamaron los Redskins?
Durante el tiempo que fui agente libre estaba muy ansioso de que alguien me llamase, cuando me llamaron los Redskins para firmarme tras los workouts que realicé con ellos todos mis amigos y familiares me llamaron para felicitarme, fue un sentimiento único.
Jim Tomsula se ha unido recientemente al staff de Redskins como DL coach. ¿Cómo es Jim entrenando? ¿Qué has aprendido de él?
Jim es un excelente entrenador porque él reconoce a cada jugador según su modo de juego y las diferentes fortalezas o debilidades que tengan; no trata de colocar las piezas donde realmente no encajan.
No es fácil llegar a un equipo como UDFA y conseguir ser titular. ¿Te inspiras en otros jugadores que han sido UDFA y han llegado a serlo?
Por una parte sí y por otra no. Mi amigo Brent Grimes me ha demostrado que es posible triunfar siendo UDFA pero mi inspiración es y siempre será mi familia.
Has estado en una gran cantidad de equipos como Dolphins, Seahawks o Pats lo que se traduce en que has conocido a grandes entrenadores. ¿Quién es el entrenador que marcó un antes y un después en tu modo de juego?
Kacy Rodgers  fue mi entrenador de línea defensiva en Miami y ahora lo es en Washington. Él me ha enseñado a entender el juego y los esquemas defensivos de tal manera que no me centre sólo en mi posición, algo que me ha ayudado inmensamente en mi carrera futbolística.
Hablando de entrenadores, coincidiste en 2013 con Bill Bellichik. Conociéndole de cerca, ¿Es tan bueno como se dice? ¿Qué es lo que más te impactó de su forma de trabajar?
Bill estudia mucho al rival. Hace planes de juegos para cada uno de los jugadores, tanto rivales como de su propio equipo. Él nunca se relaja en las sesiones de entrenamiento como la mayoría del resto de equipos.
No sólo se aprende de los entrenadores, sino muchas veces tambien de los propios jugadores. ¿Quién es el compañero que más te ha ayudado a lo largo de tu carrera?
En mi vida personal ningún jugador me ha ayudado más que Brent Grimes y su mujer Mike, pero en cuanto al football se refiere, Jared Odrick es la única razón por la que yo sigo en la NFL, aprendí mucho de él durante mi temporada rookie.
Los jugadores de la línea son jugadores generalmente muy grandes. ¿Sigues una dieta especifica?
Por supuesto. Mientras estoy entrenando trato de seguir la regla del 80/20. Es decir, el 80% de mis comidas son para alimentar mi cuerpo de manera controlada y sana mientras que el 20% (O tres comidas a la semana) es lo que se conoce como el ‘día trampa’ en el que puedo comer cualquier cosa.
Recientemente has sacado un tema de música llamado «European». ¿Qué opinas de los partidos de la NFL que se juegan en Europa?
Creo que es bueno para la NFL, es una experiencia fantástica. Nunca algo me puso tan la piel de gallina como cuando escuché a los fans de Inglaterra cantar el God Save the Queen en Wembley. Yo espero que la liga tome medidas y que los equipos tengan que estar allí el jueves antes del partido porque llegar allí el viernes por la mañana, con el jet lag y tener que jugar el domingo no es sólo difícil sino que no permite a los jugadores visitar los sitios turísticos de la ciudad y apreciar realmente la cultura del país.
Viendo tu interés en Europa, ¿te gustaría contribuir en el desarrollo del football en Europa mediante algún campus o clinic enseñando lo que has aprendido durante todos estos años?
Por supuesto que lo haría sin ninguna duda. Viajar es una de las cosas que más me gustan durante la offseason. He estado en España, Inglaterra, Italia, Alemania y Francia pero aún hay muchos lugares de Europa que quiero conocer.
¿De no triunfar en la NFL te gustaría probar suerte con tu carrera musical?
Mi plan es compaginar las dos cosas. El lanzamiento de mi primer álbum llamado ‘OTA’ es el 1 de Septiembre, coincidiendo con el inicio de la temporada del football por una razón: Quiero hacer algo que jamás se ha hecho nunca.
Para acabar ¿qué momento de tu carrera deportiva recordarás toda tu vida?
Cuando jugué delante de todos mis amigos y mi familia en Baltimore cuando estaba en los Seahawks.
What were your first steps in the game of football? Where did you get the passion to play this sport?
I played a lot of sports from age 5 including basketball, soccer and baseball but I didn’t start playing football until I was 12. When I started playing I was a quarterback. My passion came because in America football is the biggest sport and all my friends played football so I wanted football to be my best sport.
What player meant more to you growing up?
As a kid Emmitt Smith was my favorite player, but the more I grew up and watched the game and realized I played defensive line, Demarcus Ware was my favorite player.
You played for the Terrapins of Maryland. Why did you end up there? Are you still friends with any of your teammates?
I loved the coaching staff at Maryland, and it was close to home, that’s why I went there. And the friends I made in college are still some of my best friends.
Do you follow your former college closer now that you are playing in DC? Do you think that signing Coach DJ Durkin has helped players commitments?
I’ve always followed the team closely since I left, and watched every game I could and came back for every game I could. Durkin clearly can recruit because we’re getting more top recruits than I can ever remember.
What is the biggest difference between NFL and college football? What are the main differences in training for a college and a professional team?
The biggest difference is in the NFL every person you go against every rep will beat you if you don’t give it 100%, in college practices the level of competition isn’t anywhere near that intense. Training for college is about gains in your strength and speed and agility but in the NFL it’s about maintaining and staying healthy because if you don’t already have the physical intangibles, you won’t last in the NFL anyways.
You were born in DC and right now you play for the Redskins, which must be special. How did you react when the team contacted you
At the time I was a free agent so I was excited anyone hit me up, when I actually signed after the workout and the news broke and all my friends and family hit me up it was a cool feeling.
Jim Tomsula joined the Redskins staff as DL coach. What did you learn from him?
Jim is a great coach because he recognizes everybody plays different and has different strengths and weaknesses and so he never tries to fit a square peg in a round hole.
It’s not easy to make it to a roster being an UDFA. Are you inspired by other players that have made it in your situation?
Yes and no, my friends like Brent grimes that have made it show me it’s possible but my inspiration is and always has been my family.
You have been in teams such as Dolphins, Seahawks or Patriots, with some of the best coaching staffs. What is the coach that made the biggest difference on you?
Kacy Rodgers was my D-Line coach in Miami and is now the D.C. For the Jets and he taught me how to see the game as an entire defensive scheme and not just my position which has helped me immensely in my career.
As we mentioned, you had a stint in the New England Patriots. Why is Bill Belichick so good? What is the most shocking thing they do when they are training?
Bill game plans for each and every player on the other team as well as his own. They never scale back the weight training in season like most teams.
You learn a lot from coaches, but also from other players. What is the team mate that have helped you the most?
In my personal life no player has helped me more than Brent Grimes and his wife Miko, but as far as football scheme and playing techniques, Jared Odrick is the reason I’m still in the NFL, I soaked in all the information he gave me my rookie year.
Most linemen are usually large human beings. Do you follow any specific diet?
Yeah when I’m training I try to keep an 80/20 rule. 80% of my meals are to fuel my body, and 20% (or 3 meals a week) are cheat meals.
You recently released a song called «European». What is your opinion of NFL games played in Europe?
I think it’s great for the league, and it’s a fantastic experience. I’ve never had goosebumps in my life like listening to the English fans sing God Save the Queen in Wembley. I just wish the league made it mandatory that the teams had to be there by Tuesday the week of the game because getting there Friday morning jet lagged and having to turn around and play on Sunday not only is tough, but it barely gives the players time to actually see the sites, as well as delve into and appreciate the culture.
Would you ever consider coming to Europe to help teach the game of football in football camps or as a coach?
Absolutely, I would do it in a heartbeat. Traveling is my favorite thing to do in the offseason. I’ve been to Spain, England, Germany, Italy & France and yet there’s still so much more in Europe I wanna see.
If you could mot succeed as a football player, do you think you would try to have acareer un music?
I plan on doing both simultaneously. My debut album «OTA» drops on September 1st, which coincides with the beginning of football season, for a reason. I wanna do something that’s never been done before.
Finally, what is the most memorable moment of your career?
Getting to play in front of my family and friends in Baltimore when I was on the Seahawks.

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